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2022 가을학기 서바이벌 가이드 1화: 새학년 준비는 정신건강 체크 부터!

미국 대학 입시 컨설턴트 에밀리 홍 원장의 ‘명문대 입시 가이드’ 

 

Emily Hong, M.A. (에밀리 홍 원장) 

버클리 아카데미 Founder & Director

UC Berkeley 생물학 + 심리학 복수 전공

Fuller Graduate School of Psychology 임상심리학 석사 

NACAC Member

 

“우리 아이의 교육 – 어떤게 정답인지, 그리고 잘 하고 있는건지, 항상 불안하기 마련입니다. 건강 문제는 의사, 법률 문제는 변호사의 도움이 필요하듯, 아이의 교육 문제, 특히 대학입시 준비에는 대학 입시 전문가의 도움이 필요하지 않을까요? 꿈에 그리는 대학의 높은 문턱을 넘을수 있는 노하우를 알고 있는 대학 입시 전문가의 솔직하고 현실적인 가이드와 함께 우리 아이들의 미래를 함께 크게 그려보길 원합니다.”

 

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2022 가을학기 서바이벌 가이드 1화: 새학년 준비는 정신건강 체크 부터!   

 

새벽 1 시에 저희 학원 카운슬러로 부터 다급한 이메일이 왔습니다. 대입 카운슬링을 지도하는 학원생중 한명이 긴 이메일을 저희 카운슬러에게 보낸 겁니다. 그 내용에는 엄마는 너무 학업 성과만 중요시 한다, 엄마는 자기를 사랑하지 않는다, 미들 스쿨때 자살을 시도했다, 그리고 지금까지도 너무 괴로워서 자해를 한다는 내용이였습니다. 충격 이였습니다. 

 

겉으로는 너무 스위트하고 항상 미소를 짓는 착한 여학생이고, 학교 공부도 텍사스의 탑 하이스쿨에서 잘하는 편이어서 이 이메일은 저와 카운슬러를 당황게 만들었습니다. 특히 저희 카운슬러에게 대입 카운슬링을 받기 시작한 후로는 카운슬러와의 좋은 케미를 통해 동기 부여도 다시 얻게 되고 즐겁게 학업에 임하며 성적도 향상되는 중이였고 인턴쉽과 리서치 캠프 원서도 순조롭게 준비 하던 중이라서 더욱 놀랐습니다. 

 

문제는 방학동안 부터 시작된 것이였습니다. 학생들은 학기 중에는 학업 분량과 과외활동 빡빡한 스케줄로 인해 정신이 분산되어 있다가 방학이 되면 생각할 시간이 갑자기 주어져서 학기중에 쌓였던 스트레스와 정리되지 않고 방치되어 있던 복잡한 감정들이 다시 올라 옵니다. 그리고 방학동안 가족과 많은 시간을 보내며 부딪히면서, 정신적으로, 감정적으로 감당하기 힘들게 될 수가 있습니다. 

 

이 학생의 경우에는 미들스쿨때 발각된 자살 시도의 원인을 그때 당시 치료받지 못하고 덮어 둬서 지금까지 우울증으로 이어져 시달리고 있었던듯 합니다. 그리고 그 정신적 아픔을 스스로 감당하지 못해서 정신적 고통을 잊고자 스스로에게 육체적 고통을 가하는 ‘자해’라는 스트레스 해소 방법을 선택하게 된듯 합니다. 너무나 딱하고 안쓰러운 사정이였습니다. 

 

이 학생의 부모는 물론 그 당시, 대화도 시도하고 원인을 파악 하려고 노력 했습니다. 그러나 아이에게 어떻게 다가가고 어떻게 대화해야 하는지 미숙해서 원인과 해결책을 찾기가 어려웠었던 것이였습니다. 그리고 부모는 당연히 이 사건을 아직도 잊지 않고 있었지만, 이 사건은 그 이후로 언급이 되지 않았습니다. 그리고 이렇게 큰 사건이 덮혀진게 아이에게는 ‘잊혀졌다’ 라고 이해되어 더 큰 상처가 되어 남아 있었습니다. 

 

대부분의 부모들은 자녀의 이렇게 놀랍고 무서운 행동들을 어떻게 수습해야 할지 모릅니다. 특히 동양권의 가정에서는 않좋은 감정은 겉으로 표출하지 않고 심지어 아예 감정에 대한 대화가 거의 없는 가정도 많고 대체적으로 정신 건강에 대한 인식이 부족하기 때문에 아이들이 받는 정신적인 스트레스에 무디거나 이런 행동을 심각하게 않 받아 들이기도 합니다. 하지만 제가 대입 카운슬러로 몇백명의 학생들을 지난 14년간 지도해 오면서 한달에 한두명 쯤은 정신 상담을 받고 있거나 제가 추천하게 되는걸 보면 정신 상담 도움이 필요한 아이들이 적지않게 있음을 느낍니다.

 

특히 팬데믹이 터지고난 지난 2 년 동안에는 제가 상담을 한 25% 이상의 학생들이 어느정도 정신건강에 적신호가 온게 보였습니다. 팬데믹 동안 소셜 미디어와 여러가지 채팅을 통해 온라인으로 소통 하다보니 Cyber Bullying 케이스 피해자들도 늘어났고, 또한 팬데믹 동안 증가한 대중 미디어와 소셜 미디어 소모로 인해 팝컬쳐에 더욱 노출되다 보니, 여학생들의 Body Image 이슈가 (대표적으로 Eating Disorder 와 Depression 등등) 증가한걸 봅니다. 또한 Social Distancing 으로 인한 외로움, 우울감, 불안감, 공공장소/사람 기피증, 포비아 등등이 더 생긴게 보입니다. 또한 코비드에 걸려서 건강적인 문제를 단기적으로나 장기적으로 겪으며 힘들어하는 학생들도 있고, 주변사람의 죽음을 경험한 학생들도 꽤 있습니다. 어른들도 팬데믹 동안 힘들었지만, 소셜 라이프가 더욱 중요한 우리 학생들은 팬데믹 동안 특히 정신적인 스트레스를 더 받고 있는게 분명합니다.      

 

자녀가 학업도 잘 해내고 있고 밝다고 해서 아이의 정신이 건강하다고 단정지을수 없습니다. 혹은 아직 어리니 이런 정신적인 스트레스가 해당이 않된다고 장담할수도 없습니다. 관심과 진솔한 대화를 통해 자녀가 힘든 부분은 없는지, 정신적으로 시달리는 부분은 없는지 알아보고 관찰하며 즉시즉시 도움을 주시기 바랍니다. 몸도건강해야 하지만 정신도 건강해야 성공적인 학업생활도 성공적인 대입 준비도 이루어 질수 있으니까요.    

 

참고로 이글의 초반에 언급한 학생의 케이스같은 자해는 주로 14살 정도에 시작하고 요즘에는 심지어 11 살 부터 시작 한다고도 합니다. 너무 안타까운 현상입니다. 하지만 하루아침에 생기는 증상이 아닌 만큼, 자녀와의 정기적인 소통이 있다면, 우울하거나 불안한 감정들이 심해지기 전에 얼마든지 더 악화되는걸 방지할수 있습니다. 그리고 이미 정신건강이 않좋아져 있더라도 치료를 받으면 충분히 나아질수 있기 이기 때문에 몸이 아프면 당연히 병원에 가서 치료를 받듯 아이들의 정신 건강도 문제가 느껴지면 바로 진단받아 필요한 치료를 제때 받도록 도와주시길 바랍니다. 자녀의 소아과 주치의에게 조언을 구하시면 스페셜리스트를 볼수 있는 refer 를 받으실수 있습니다. 

 

새학년을 앞두고 학업과 대입을 위한 진단과 계획이 한창 활발한 시기 입니다. 모두 다 중요한 것들이지만 우선 아이의 건강이 우선 입니다. 특히 호르몬이 왕성한 시기인 미들스쿨과 하이스쿨 학생들의 정기적인 정신건강 검진은 필수 입니다. 이번 주말에 부모님들께서 아이들이 편하게 속마음을 부모와 공유할 수 있는 기회를 만들어 주시면 어떨까요? 같이 할수 있는 간단한 액티비티 (쇼핑, 외식, 영화, 산책, etc) 를 통해 대화의 자리를 자연스럽게 제공해 보시기 바랍니다. 그리고 아이의 현재 심정과 걱정 등등을 편견없이 아이의 입장에서 공감해 주시고 인정해주시기 바랍니다. 이렇게 간단한 대화 방식 만으로도 자녀와의 관계가 훨씬 향상될수 있고 앞으로 맞을 새학년 동안 자녀의 정신 건강을 지켜줄수 있을겁니다.  

 

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버클리 아카데미는 센트럴 텍사스를 기반으로한 미국 명문대 입시 전문 학원으로써 카운슬링, SAT/ACT 프렙, 대입 원서 코칭, 전과목 투터링 프로그램 등 성공적인 대학 입시에 필요한 모든 서비스를 제공하고 있습니다. 12년이 넘게 결과로 말해주는 버클리 아카데미는 학생들의 명문대학 입학을 위해 체계적이고 전략적인 시스템을 가지고 있으며, 학생의 합격률을 최고치로 끌어올릴수 있도록 상위 1% 강사진, 자체제작 커리큘럼, 아이비리그 출신 카운슬러 등 등의 최고급 자원들을 아끼지 않습니다. 

 

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